2009年10月20日 星期二

城島歸鄉 亞洲捕手還有明天?

當年以「日職第一捕手」之姿進軍美國的城島健司,在10月19日宣布結束與西雅圖水手隊還剩兩年的合約,決定回到日職延續棒球生涯。城島的離開雖然在大聯盟不具太大的新聞性,但對亞洲棒球來說,城島的失敗其實具有指標性意義。因為城島模式的失利,不單只是一位亞洲選手挑戰大聯盟失敗而已,它同時也宣告「東方捕手挑戰大聯盟」的階段性實驗仍有極高難度。

2005年冬天,軟體銀行的當家捕手城島健司下了人生中最重要的決定,就是完成棒球選手一生的夢想:挑戰大聯盟。雖然他的老東家展現十足的誠意,開出3年25億日幣的價碼,希望能夠留下這位看板球星,但是城島還是堅持己見,打算赴美尋夢。

為了選擇最好的落腳處,城島自2005年11月開始造訪美國各大城市,並與一些對他有興趣的大聯盟球團接洽,最後相中與日本球員關係深厚的西雅圖水手隊,簽下一紙3年1650萬美金的合約。而這紙合約所開出的條件,相信遠超過其他大聯盟球團給與城島的價碼,卻遠不及軟體銀行所提出的金額。由此推斷,城島當初會和水手簽約絕對不是因為薪資高低的關係,而是水手給他「保證擔任先發捕手」的承諾。

來到美國的第一年,城島稱職的扛起水手隊主戰捕手的重任,繳出打擊率2成91、18轟、76打點的成績。城島當年的18支全壘打追平了水手捕手的隊史紀錄,另外單季147安的成績也刷新了菜鳥捕手的紀錄。所以光從紀錄上來看,城島在西雅圖的前兩年基本上是成功的。

可惜好景不常,自去年開始城島因為傷勢與打擊表現大幅下滑的關係,漸漸失去他在水手隊主戰捕手的位置。而從今年的出場次數來看,不難看出教練團與高層對城島的信心都明顯不足。再加上西雅圖陣中還有兩位年輕捕手Rob Johnson和Adam Moore正等著接班,終於導致城島下定決心離開西雅圖這塊傷心地。

其實,亞洲捕手挑戰大聯盟的難度,本來就比投手或野手來得高。尤其語言上的隔閡,更是許多專家與球團對亞洲捕手敬而遠之的主因,但是這方面應該不是城島無法成功在大聯盟立足的關鍵。因為根據媒體報導,城島過去4年來非常努力的學習英文與西班牙文,所以在溝通上不會有太大的問題。因此城島的離開想必另有原因。

追根究柢,城島除了打擊不振之外,他在配球時某些觀念與文化上的差異,才是促使他決定回日本的主要原因。根據專家觀察,城島藉著過去11年在日職的經驗,在配球上喜歡讓投手用變化球與打者周旋,往往等到球數落後的情況下,才選擇用直球與打者對決。在重視「資料戰」的大聯盟,捕手可說是掌握著投手配球與戰術運用的場上指揮官,而捕手的配球策略,就是能否讓這些資料發揮出最大價值的關鍵,可是水手教練團認為在不同環境下成長的城島,並無法把此價值發揮得淋漓盡致。

再者,城島的配球策略與觀念,也無法獲得從小聯盟系統出身的投手認同。西雅圖當地媒體的報導指出,水手陣中幾名主力投手,如王牌Felix Hernandez和過去的Jarrod Washbrun都曾經向教練團請示,希望與另外的捕手搭配,因為他們無法在投手丘上對城島的配球模式點頭,如此一來,教練團更加不信任城島,導致他從此喪失主戰捕手的位置。

想當年城島以亞洲第一捕手的姿態進軍美國,除了希望實現自己的夢想外,同時也想藉此證明亞洲捕手和其他國家的選手一樣,可在大聯盟中佔有一席之地。不過很可惜,這個夢想終究無法圓滿實現。

城島的失利,凸顯出美洲與亞洲捕手之間在觀念與文化上的差異,更成為未來想要挑戰大聯盟的亞洲捕手非常珍貴的教材。這次城島雖然失敗了,但是「城島經驗」卻為亞洲捕手帶來極深刻的啟發意義,下一位挑戰者能否成功?將會是個值得關注的焦點話題。

原刊於:udn:城島歸鄉 亞洲捕手還有明天?

沒有留言: