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大市場小作為 小熊循正道破魔咒

Epstein接手小熊破魔咒大業
「我們還有一段不短的路要走,但是我感覺,我們農場系統的重建計畫是有效進展的…」—小熊總管霍爾(Josh Hoyer),摘自波士頓環球報

如今要找到曾親身見證過小熊隊拿下世界大賽冠軍的球迷,可說是大海撈針,因為距離上一次小熊隊贏得總冠軍,必須追溯到105年以前,也就是1908年,當 時中國還是由滿清政府統治的時候,此情此景只能見於歷史課本上。就算真能找到該位球迷,他至少已是105歲的人瑞,現代的棒球與大聯盟早已今非昔比。

由於小熊隊身處全美第3大都會—芝加哥,其市場之大,人口之多,可容下兩支大聯盟職棒隊伍,再加上小熊又是歷史悠久的傳統名門,因此小熊球迷的死忠程度可 不下於國人所熟悉的洋基和紅襪球迷。這也是為何,就算小熊隊上季戰績可說是一塌糊塗,但是瑞格利球場(Wrigley Field)的門票還是一票難求。

擁有如此龐大而且死忠的球迷,老闆瑞克特(Tom Ricketts) 過去為了迎合大市場球迷的口味,總是不吝嗇的大開荷包,出手特別的闊氣。不難發現,小熊過去從市場上曾搜刮眾多明星球員入列,使其並列於大聯盟豪門之林。 可惜,不同於洋基和紅襪,小熊就算有如此豪華的陣容,但冠軍總是和小熊擦身而過。而這一切的兵敗與失意,使球迷們不禁聯想起與小熊糾纏已久的山羊魔咒 (The Curse of the Billy Goat)。

山羊魔咒
小熊老闆瑞克特為了掃除一直以來揮之不去的山羊魔咒,特地從波士頓找來「驅魔大師」艾普斯坦(Theo Epstein)來為小熊把脈。少年得志的艾普斯坦於2003年回鍋接掌紅襪隊總管後,隔年就順利的帶領紅襪拿下暌違近86年的世界大賽冠軍,破除了知名 的貝比.魯斯魔咒(The Curse of the Bambino),名震大聯盟。也因為如此,2011年10月,艾普斯坦接任小熊總裁時,渴望冠軍已久的小熊迷滿心期待2012年球季,小熊能像2004 年的紅襪一般,扭轉乾坤。可惜,天不從人願,小熊2012年不僅沒有拿下冠軍,甚至連季後賽的大門都沒有看到,並且還寫下了隊史上第3次的100敗球季。

按照媒體推斷,可能是因為2011球季紅襪的星際戰艦失速所致,艾普斯坦來到小熊後,最終還是反璞歸真的回到運動家賓恩(Billy Beane)的「魔球法則」 (Moneyball),用穩紮穩打的農場和潛力新秀,來替代星光閃閃的豪門夜宴。當年艾普斯坦替紅襪於自由市場上大撒3億美金,卻於隔年換來一場不堪回 首的失敗球季,導致頭上的烏紗帽不保,並受到紅襪迷的唾棄。後來他還是受到小熊隊的青睞,來到風城。在艾普斯坦順利的入主小熊後,深知不能一錯再錯,所以 又再次選擇「魔球」為其經營之道。而隨他而來的總管霍爾也是魔球的信徒,因此一拍即合的兩人於芝加哥進行魔球改革。

自艾普斯坦入主小熊以來,小熊已經試圖出清一些過去所簽下的冤大頭合約,如今也希望能把陣中幾位尚有價值的大咖,如:索利安諾(Alfonso Soriano),或是賈薩(Matt Garza)等放上交易桌,藉此換來一些潛力股。根據數字上的顯示,小熊隊的團隊薪資從原本2011年的1億3400萬美元,掉到2012年的1億美元出 頭,由此可見,小熊已在薪資結構上做出一番不小的整頓。

眼尖的球迷可看出,今年小熊隊於市場上多半是收購一些短期性的即戰力球員為首要任務。貝克(Scott Baker)、佛德曼(Scott Feldman)、哈里斯頓(Scott Hairston)和藤川球兒等,都是小熊於今年市場上簽下的自由球員,而他們和小熊隊所簽下的合約大多在2年之譜,由此可知,這些球員都是小熊隊希望在 重建期時所依賴的過渡性球員。畢竟,在艾普斯坦和霍爾的計畫藍圖中,一壘手瑞佐(Anthony Rizzo)、游擊手卡斯楚(Starlin Castro)和來自古巴的梭勒(Jorge Soler)才是小熊隊未來的主角。

以小搏大,用時間換取實力,乃是魔球的最高指導原則,這對小市場的球隊和球迷來說,可說是不得不接受的現實與無奈。反觀,這對身處於大芝加哥的小熊球迷來 說,是否合乎胃口?這就要看小熊未來5年的戰績而定了。可想而知,小熊隊2013年的戰績應該不會有太大的起色,因為其終究還是處於重建的階段。畢竟,費 時的魔球法則過去在紅襪可說是破除魔咒的關鍵。至於小熊迷要等到何時才能重回到1908年的榮耀?在此建議球迷還是先養好身體,才有機會見證此奇蹟。

原刊於:udn: 大市場小作為 小熊循正道破魔咒 

Photo Courtesy: Slavieboy.blogspot.com, UPI

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