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地獄鐘聲接班人 續為教士關門?

831交易大限倒數系列三

過去身為教士隊對手,如果在第9局還是處於落後的情況,最不願意聽到的第9局開場音樂,想必就是AC/DC樂團的「地獄鐘聲」 (Hells Bells)。隨著地獄鐘聲的音樂聲響起而踏上投手丘的乃是教士隊當家終結者霍夫曼(Trevor Hoffman)。這位大聯盟生涯拿下最多救援成功次數的終結者,自1994年起至2008年,一直為教士隊最信賴的最後一道防線,一路守來,就是14個年頭。

原本以為會以教士人身分結束職業生涯的霍夫曼,事與願違的於2008季末負氣出走。由於無法接受自身已經效力14年的老東家以400萬美金的低廉價碼所羞辱,霍夫曼一氣之下遠走至寒冷的密爾瓦基。

來到密爾瓦基的霍夫曼,首個球季不但展現出寶刀未老的價值,也同時向教士隊,和其他大聯盟球隊證明自己,廉頗雖老矣但尚能飯否的身手。不但於密爾瓦基延續個人連續14季30次救援成功的壯舉,而且又以明星級的數據,再次入選當年的明星賽,只是這次他身穿的乃是釀酒人隊的戰袍,而非過去大家所熟悉的教士隊球衣。

由於2009年的明星級身價,當年已經高齡41歲的霍夫曼得到延續自己職業生涯的機會。釀酒人一紙一年750萬美金的合約,讓這位生涯接近尾聲的大投手,再次選擇留在這個對他而言既熟悉又陌生的城市。只不過,在2010球季霍夫曼真的感覺到自己老了。不但過去霍夫曼引以為傲的變速球失控,再加上舊傷總是揮之不去,使得他在2010季初繳出了一張不及格的成績單,同時也迫使釀酒人主帥麥查(Ken Mecha)把他調離終結者的位置,當時霍夫曼距離他生涯600次救援成功僅差4次。

不過,15年來首次丟掉終結者位置的霍夫曼並沒有因此而向媒體大發牢騷並失去鬥志,他不但認份的以中繼投手的角色重新起步,而且以老大哥的身分擔任釀酒人新一代終結者亞斯佛(John Axford)的心靈導師。霍夫曼的努力,再次贏得教練團的信任,雖然沒有從亞斯佛手中搶回終結者的位子,可是教練團還是會不時的讓時任布局投手的霍夫曼得到救援成功的機會。也因為如此,霍夫曼於2010年9月7日對上紅雀隊的比賽中,以變相三上三下方式,成功的奪下生涯600次救援成功,為自己職業生涯寫下一個光榮的里程碑,也為後輩立下一道難以超越的霍夫曼障礙。

鏡頭回到大約一年後的今日,就在8月21日的星期天下午,在聖地牙哥派克球場(Petco Park)舉行的教士與馬林魚比賽前,霍夫曼背號51號的球衣正式於教士隊引退。代表霍夫曼的地獄鐘聲再次於派克球場響起,從20世紀末跨越到21世紀初的一代守護神正式的卸甲歸田,霍夫曼在聖地牙哥的地獄鐘聲傳奇則是交付給教士隊年輕一代的掌鐘者─貝爾(Heath Bell)。

雖然貝爾的出場音樂不再是霍夫曼所用的地獄鐘聲,但是自2009年接替霍夫曼的終結者任務以來,表現十分稱職的貝爾讓大聯盟知道這位教士隊的新掌門人,並非吳下阿蒙,而且一直以來都是以最佳終結者的角色馳騁大聯盟。如此一來,每當交易大限來臨時,貝爾過去幾年的動向都是交易市場內眾所矚目的焦點,當然今年也不例外。

據美國媒體報導,貝爾於日前被放入讓渡名單內。身為霍夫曼接班人的貝爾,目前ERA 2.60、WHIP 1.212和平均每9局6.6K,在聯盟眾多守護神中依舊是佔領著佼佼者地位。而現年33歲的貝爾目前與教士隊的合約將於本季後走完,剩下150萬美金物美價廉的身價,更是讓許多需要添加牛棚深度的球隊垂涎三尺。可惜,美中不足的是,貝爾今年的三振比例,從去年的每9局11.1次,降至6.6次,但是在此認為這並不會影響貝爾的詢問度。

由於貝爾這些年優異的表現,媒體們預估季後如果貝爾投奔自由市場的懷抱應該是A級自由球員,並且可得到年薪近千萬的合約。雖然貝爾曾向媒體表示,如果教士隊願意向他提出仲裁,他願意減價接受仲裁的條件。可是,另一方面,教士老闆穆瑞(Jeff Moorad)則是認為貝爾的索價可能將超出教士隊所能承受的範圍,因此教士才會在這個時刻把貝爾放進讓渡名單中,而教士此舉似乎是有藉機刺探貝爾身價的動機。

自1994年起,到2011年的今日,兩代地獄鐘聲使者,霍夫曼和貝爾分別為教士隊與聖地牙哥的球迷們,把守著每一次珍貴的勝利。就算在過去的17年裡,教士隊歷經過許多球團人事的風風雨雨與球隊戰績的高低起伏,但唯一不變的是兩人總是在最危機的時刻守下勝利,成為教士隊與球迷們最大的依靠,這也許就是守護神對於一支棒球隊最重要的意義。

最後,第一代的地獄鐘聲使者霍夫曼已於今年接受了教士隊球迷們和球團的表彰與感謝,而身為第二代掌門人的貝爾,是否願意接替霍夫曼的棒子繼續為這座南加州的城市把守勝利的最後一關,相信在未來幾天內就可揭曉。如果地獄鐘聲的傳奇能夠繼續於聖地牙哥延續下去,這不但是教士球團之福,也是球迷們之福,而且也為大聯盟歷史中再添加一起傳奇故事。

原刊於:udn:地獄鐘聲接班人 續為教士關門?

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